La région où la rivière Ardèche se jette dans un canyon spectaculaire est populaire auprès des amateurs de kayak, mais est également parfaite pour les randonnées. Balade dans la verdure luxuriante et la préhistoire

 

Dans son long voyage vers le sud, vers l’embouchure de la Méditerranée , le Rhône reçoit les eaux de nombreux affluents qui dessinent des vallées à forte personnalité, chacune avec au moins un élément qui justifie une visite. Il y a la Saône , navigable sur une longue distance, idéale pour des vacances en péniche et il y a l’Iseran , dont la source se trouve à deux pas de la colline de l’Iseran, qui avec ses 2 770 mètres d’altitude est le plus haut col alpin d’Europe, une destination pour les motocyclistes et les cyclistes du monde entier.

Parmi les 46 affluents , les cours d’eau ne manquent pas qui ont à peine creusé leurs lits dans la roche depuis des millions d’années, donnant vie à des canyons qui n’ont pas grand-chose à envier aux américains en termes de spectaculaire. Si le plus connu est le Verdon l’Ardèche il a des murs moins hauts (on parle toujours de falaises de plus de 200 mètres de haut) mais il n’en reste pas moins plein de charme.

Comme et plus que le Verdon , la région est un point de référence pour ceux qui recherchent des vacances aventureuses en kayak , avec suffisamment de descentes difficiles pour donner de l’adrénaline sans grands dangers à parcourir en quelques heures ou plusieurs jours.

Routes de moto

L’Ardèche a pourtant toutes les caractéristiques qui justifient un voyage à moto , du fait de la variété des points de vue et de la beauté des routes. Les possibilités de construction d’un itinéraire sont différentes, ce qui compte c’est de ne pas perdre la partie centrale de la réserve naturelle des Gorges de l’ Ardèche , celle qui domine la partie la plus tourmentée d’en haut et surplombant le canyon et la route qui mène à Vallon Pont d ‘Arc . Nous vous conseillons de partir de Saint Martin d’Ardèche, commune à laquelle on accède en traversant le pont suspendu, ouvert à la circulation en 1905, mais curieusement inauguré officiellement seulement à l’occasion des célébrations du premier siècle de la vie, en juillet 2005.

La commune aux saveurs typiquement provençales où il est agréable de se perdre dans les ruelles, est située à proximité du confluent avec le Rhône . Autour de la zone, la zone est plate et cède bientôt la place aux collines avec un parcours sinueux et doux qui ne laisse présager aucune anticipation de la façon dont l’environnement va changer quelques dizaines de kilomètres plus loin.

Elle se dirige vers l’ouest, perpendiculairement au cours du grand Rhône, dans un paysage qui reste fermement entre les mains de la nature malgré le siège constant des touristes qui n’accordent un répit qu’en hiver, lorsque le territoire devient moins accueillant. Il ne faut que quelques minutes pour rejoindre Sauze , le village où se terminent toutes les descentes en canoë de plusieurs jours.

La commune n’offre pas d’attraits particuliers, mais c’est le point où la rivière s’élargit et longe une grande plage de sable et de galets, juste en face de la falaise des Gardoises sur laquelle sont encore visibles les vestiges de la fortification médiévale, accessible en traversant la pont étroit à sens unique alterné. De là, vous procédez dans le sens inverse de celui suivi par les kayaks , en prenant rapidement de l’altitude sur une route qui alterne virages et montées et descentes avec des aires de repos qui ouvrent la vue sur la rivière, normalement cachée par des arbustes et des marronniers. Si la piste est digne d’une piste à l’ ancienne , comme le vieux Nürburgring, le revêtement n’est pas en reste, car il a été récemment rénové, à l’été 2016 à l’occasion du contre-la-montre du Tour de France cycliste qui passait par ici.

Du coup, entre un virage et un tunnel, apparaît le Pont d’Arc , somptueux monument naturel qui monopolise cartes postales et tee-shirts dans tout le territoire. Une arche de 54 mètres de haut et 60 mètres de long, creusée par la force de l’eau dans la roche granitique, considérée comme la porte d’entrée des gorges. Nous procédons dans un environnement de conte de fées , parsemé de grottes à l’intérieur desquelles les traces laissées par les hommes des cavernes qui ont d’abord peuplé cette région rude mais avec de grandes ressources naturelles sont encore évidentes.

Encore quelques virages et vous entrez dans Vallon Pont d’Arc , la ville la plus animée, construite autour d’une petite place entourée d’activités commerciales de toutes sortes. Cela vaut la peine d’en profiter pour une collation ou pour faire le plein, car à partir de ce point les traces de mondanité s’affaiblissent. Les hautes parois des gorges laissent place à des contours moins rudes, qui laissent moins bouche bée, mais qui transmettent tout de même des couleurs et des parfums qui ne peuvent échapper au motard.

Les villages de pierre

La route continue de voler de l’espace aux rochers avec des tunnels, atteignant d’abord Ruoms puis continuant vers Joyeuse, qui partagent la caractéristique des petites villes construites entièrement en pierres apparentes. Ils ont des origines médiévales et le second a, selon la légende, une noble histoire. On raconte qu’à son retour d’ Espagne l’empereur Charlemagne campa le long de la Beaume et qu’au cours d’un voyage de chasse il perdit son épée, la Joyeuse. Au soldat qui la trouva, il offrit en récompense le terrain sur lequel construire un village, destiné à être reconnu au cours des siècles avec le même nom que l’arme glorieuse de l’empereur.

Notre itinéraire se poursuit en direction de Ribes , sur une route beaucoup plus étroite et moins bien entretenue que celles parcourues jusqu’ici. Même à la mi-août , alors que le canyon est assiégé par les touristes, ici vous pouvez voyager en toute détente parmi des forêts denses de conifères et de châtaigniers sur un tronçon où il est impossible de s’ennuyer. Nous sommes en effet sur la route panoramique D4 , qui longe la Corniche du Vivarais Cévennes qui suit la crête entre Thines et Drobie en évitant les gorges du Chassezac , en passant par Malarce sur la Thines et Saint Laurent les Bains , pour se rendre à Vals les Bains.

Un chemin à parcourir sans précipitation, en parcourant une succession continue de montées et descentes qui vous emmènent sur plus de 1000 mètres puis s’enfoncent dans la végétation sans jamais offrir le sentiment de pouvoir revenir à la civilisation.

Mais ensuite, comme par magie, les dernières collines descendent vers Vals , l’endroit idéal pour reprendre des forces et laisser s’installer toutes les émotions que les cinq sens ont perçues. Vals est en effet un spa , élégant et discret, au goût typiquement français avec un grand parc et plus de 145 sources différentes d’eaux minérales aux propriétés miraculeuses pour l’estomac et les intestins. Mais si après de nombreux kilomètres en selle un toast avec un verre d’eau n’est peut-être pas le meilleur, une alternative plus gratifiante peut certainement être trouvée dans les bières locales, qui ici sont à base de châtaignes, de noisettes ou de myrtilles.